In tutto il paese, paludi, acquitrini e acquitrini assorbono silenziosamente l’acqua delle inondazioni e filtrano gli inquinanti. Gli ecologi concordano sul fatto che sono una delle migliori difese naturali contro il cambiamento climatico.

Ma dopo una recente sentenza della Corte Suprema degli Stati Uniti, più della metà dei 118 milioni di acri di zone umide del paese, secondo le stime della società ambientale Earthjustice, non avrà più protezione federale da sviluppatori e inquinatori.

L’Illinois, che ha perso il 90% delle sue zone umide dal 1818, è tra gli stati più vulnerabili senza protezioni a livello statale per le zone umide su proprietà privata. Quelli su suolo pubblico sono ancora protetti.

In un sorprendente precedente per la legge ambientale, affermano gli esperti, la decisione in Sackett v. EPA ribalta oltre 50 anni di protezioni legali limitando la giurisdizione del Clean Water Act alle zone umide visibilmente collegate ai principali corsi d’acqua.

(La logica del tribunale) è quasi fantascienza, ha affermato Richard Lazarus, professore di diritto all’Università di Harvard che ha rappresentato gruppi ambientalisti davanti alla Corte Suprema in altri casi.

In stati come l’Illinois, gli ambientalisti si stanno mobilitando per redigere una legislazione mentre i governi locali devono decidere se e come proteggere queste zone umide.

In questo momento stiamo costruendo le nostre truppe, ha detto Eliot Clay, direttore dei programmi statali presso il gruppo di difesa dell’Illinois Environmental Council.

Nel frattempo, costruttori, sviluppatori e agricoltori hanno applaudito la decisione, accusando l’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti di invadere i diritti di proprietà.

Mentre la decisione della Corte Suprema abbatterà le barriere federali allo sviluppo di terreni agricoli e alla costruzione di edifici in determinati luoghi, alla fine seguiranno inondazioni ed erosione, danneggiando terreni agricoli, aree residenziali e infrastrutture di trasporto, ha affermato Clay.

Questa decisione della Corte Suprema è stata davvero una grande vittoria per coloro che credono che i diritti di proprietà individuali siano più importanti dello status collettivo di un pezzo di proprietà, ha affermato Clay. Possono celebrarlo a breve termine, ma le persone non celebreranno questo tipo di decisioni quando inizierà a influenzare il loro modo di vivere quotidiano.

In una battaglia legale di 17 anni contro l’EPA, Michael e Chantell Sackett hanno sostenuto che l’agenzia ha oltrepassato il limite quando li ha costretti a fermare la costruzione della loro proprietà a 300 piedi dall’Idahos Priest Lake, perché stavano costruendo su zone umide protette a livello federale senza un permesso adeguato.

Michael e Chantell Sackett di Priest Lake, Idaho, davanti alla Corte Suprema di Washington il 14 ottobre 2011.

La controversia è incentrata su ciò che il Congresso intendeva con la parola adiacente quando approvò il Clean Water Act nel 1972 con il sostegno bipartisan per ripristinare e mantenere l’integrità chimica, fisica e biologica delle acque delle Nazioni.

L’atto conferisce all’EPA l’autorità di regolamentare la costruzione vicino e l’inquinamento nelle acque degli Stati Uniti, definiti come corpi idrici relativamente permanenti, in piedi o che scorrono continuamente collegati a un’acqua navigabile interstatale tradizionale. Riconoscendo le connessioni tra zone umide e corsi d’acqua, oceani, fiumi e laghi, la legge estende anche le protezioni alle zone umide adiacenti.

L’EPA ha affermato che le zone umide sulla proprietà di Sacketts sono adiacenti al lago Priest poiché alimentano l’acqua nel lago tramite canali sotterranei.

I Sackett hanno sostenuto che non sono adiacenti perché un fossato artificiale li separa da un ruscello che sfocia nel lago.

La Corte Suprema si è schierata con i Sackett, affermando che quando il fossato è stato costruito, la zona umida sulla proprietà Sackett ha perso le protezioni federali anche se nessuna delle sue proprietà ecologiche è stata sostanzialmente modificata.

L’Illinois Farm Bureau ha elogiato la decisione del 25 maggio come una regola chiara che eviterà agli agricoltori di dover arruolare esperti legali per occuparsi della loro terra come meglio credono.

La National Association of Homebuilders si è unita a loro, affermando che la decisione rappresenta una vittoria contro il superamento federale e una vittoria per le norme di buon senso.

L’Illinois, come molti altri stati, dipendeva dai regolamenti federali per proteggere le zone umide. Ora, quella responsabilità ricade sui singoli stati. Ciò preoccupa Scott Strand, un avvocato senior presso l’Environmental Law and Policy Center.

Il Clean Water Act è stato approvato perché gli stati stavano fallendo. Il punto centrale della legge era affrontare il fatto che gli stati non erano né in grado né disposti a svolgere il lavoro, ha affermato.

L’Illinois EPA sta rivedendo la sentenza Sackett v. EPA per comprendere appieno le implicazioni che avrà sulle zone umide e sulle acque all’interno dello stato.

In che modo queste nuove considerazioni (nella decisione del tribunale) influenzeranno le decisioni di autorizzazione e applicazione degli EPA dell’Illinois in futuro non può essere determinato in questo momento, ha scritto un portavoce dell’agenzia in una e-mail al Tribune.

Iris giallo in una zona umida mentre il sole sorge nella Linne Woods Forest Preserve, 1 giugno 2023, a Morton Grove.

Il Consiglio ambientale dell’Illinois chiede al governatore JB Pritzker di emettere un ordine esecutivo che protegga il maggior numero possibile di zone umide fino a quando l’Assemblea generale non potrà prendere in considerazione una nuova legislazione quando si riunirà di nuovo a gennaio.

Non ho assolutamente dubbi che (la proposta di una legge statale sulle zone umide) avverrà ora, ha affermato Paul Botts, presidente e direttore esecutivo di The Wetlands Initiative, un’organizzazione no profit con sede a Chicago.

Le protezioni delle zone umide sono state introdotte in precedenza nell’Assemblea generale, più recentemente nel 2020. Hanno affrontato le sfide dei gruppi di pressione per agricoltori e costruttori, che alla fine hanno avuto la meglio.

Clay, che ha organizzato l’azione di numerosi gruppi ambientalisti sin dalla sentenza, prevede che dovranno affrontare un’altra dura battaglia, ma rimane ottimista.

Un grande argomento che è stato sollevato (il disegno di legge del 2020), soprattutto dalla comunità degli affari, è stato che non abbiamo bisogno di farlo in Illinois perché esiste già nella legge federale. Ora che quella carta è stata buttata via, non hanno più quella discussione, ha detto Clay.

Botts e Strand vogliono una legge statale che delinei le zone umide in base al loro suolo piuttosto che alla loro connessione visibile con un altro specchio d’acqua.

Quando hanno scritto il Clean Water Act, non avevano idea che le zone umide avessero un’impronta digitale chiamata suoli idrici, ha detto Botts.

Come risultato della saturazione, inondazione e ristagno che si verificano nelle zone umide, il suolo ha proprietà chimiche e biologiche specifiche che possono essere distinte con un test del suolo standardizzato in loco.

La lamentela comune tra agricoltori e sviluppatori è che le regole scientificamente fondate richiedono analisi di esperti costose e dispendiose in termini di tempo che ritardano i progetti.

Nella sua dichiarazione dopo l’uscita della sentenza Sackett v. EPA, l’associazione dei costruttori di case ha chiesto una definizione pratica delle acque degli Stati Uniti che non innescherà requisiti normativi e di autorizzazione costosi e dispendiosi in termini di tempo.

Botts ha affermato che queste preoccupazioni in termini di costi e tempi sono punti controversi con i campioni di suolo.

Non è un qualsiasi tipo di processo scientifico esotico. Non è particolarmente complicato che fare un sondaggio, e se hai intenzione di costruire un edificio o una casa, devi assumere dei geometri per uscire e fare comunque un sondaggio adeguato, ha detto.

Anche i criteri di adiacenza della Corte Suprema non tengono conto delle ultime conoscenze scientifiche sulle zone umide, affermano gli ambientalisti.

La maggioranza della Corte Suprema sta solo dicendo: “Se riesco a vedere l’acqua, e posso vedere l’acqua che scorre dalla zona umida al fiume e ritorno, è una zona umida”. E, se non posso, non è così, ha detto Botts. Da un punto di vista scientifico o tecnico, è assolutamente una sciocchezza.

Una caratteristica chiave delle zone umide è che assorbono l’acqua, quindi gran parte delle loro connessioni a fiumi, laghi, torrenti e oceani avvengono attraverso reti sotterranee. L’acqua superficiale spesso non è presente durante i periodi di scarse precipitazioni quando non c’è acqua in eccesso.

L'iride gialla copre un'area paludosa mentre il sole sorge alla Linne Woods Forest Preserve il 1° giugno 2023 a Morton Grove.

I Grandi Laghi, ad esempio, sono fiancheggiati da zone umide adiacenti che appaiono e scompaiono con le fluttuazioni del livello dell’acqua. Alcuni degli esempi più robusti si trovano lungo le dune dell’Indiana del lago Michigan. Sebbene le zone umide dell’Indiana Dunes National Park siano protette, alcune zone umide vicine al di fuori del parco, che ospitano anche insetti e anfibi e aree di alimentazione per uccelli e mammiferi, sono ora a rischio.

La qualità spugnosa delle zone umide le rende risorse inestimabili per mitigare i gas serra e far fronte al deflusso dall’intensificazione dei modelli meteorologici causati dai cambiamenti climatici, affermano gli scienziati.

Le zone umide sono notevoli pozzi di carbonio, filtrano gli inquinanti prima che possano raggiungere i principali corsi d’acqua e contengono dal 20% al 30% del carbonio del suolo globale nonostante costituiscano solo dal 5% all’8% della superficie terrestre.

L’Illinois è uno dei maggiori contributori all’inquinamento da nutrienti che scorre dal fiume Mississippi al Golfo del Messico, creando una zona morta con fioriture croniche di alghe e livelli di ossigeno vicini allo zero. L’impatto negativo dello stato è destinato ad aumentare senza regolamenti a livello statale, ha affermato Clay.

Durante le ultime tre amministrazioni presidenziali, l’EPA ha reinterpretato e rivisto la definizione di zone umide protette. Ogni tentativo ha affrontato il controllo nei tribunali. Più di recente, l’EPA Biden ha implementato una nuova definizione che è stata immediatamente contestata da 26 stati e deve ora essere rivista per adattarsi allo standard più ristretto della Corte Suprema.

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Alcuni ambientalisti ritengono che i cambiamenti a livello federale richiederanno probabilmente una legge nuova o rivista dal Congresso. Ma lo stallo partigiano rende difficile l’approvazione di questo tipo di legislazione.

Sackett v. EPA, insieme ad altre recenti sentenze ambientali della Corte Suprema, ha stabilito il precedente secondo cui, se l’EPA sta cercando di attuare un significativo programma di protezione dall’inquinamento, deve avere un’autorizzazione del Congresso estremamente chiara, ha affermato Lazarus.

Questo è un completo capovolgimento di ciò che è stata la legge negli ultimi 40 anni in cui si poteva sconfiggere un programma EPA solo se si poteva dimostrare che il semplice significato (della legge) non supportava l’agenzia, ha detto.

Mentre l’autorità dell’EPA viene ritirata dalla Corte Suprema, gli stati non sono impotenti. Gli stati hanno molte capacità di prendersi cura di questo problema e preservare i loro ambienti, ha detto Strand.

In Illinois, i gruppi ambientalisti sono pronti a mettersi al lavoro.

Nei prossimi mesi, quando inizieremo a mettere insieme il nostro piano di gioco per la prossima sessione legislativa, dovremo riflettere su ciò di cui abbiamo bisogno in Illinois, ha detto Clay. Cercheremo davvero di elaborare un disegno di legge che, almeno dal punto di vista del Midwest, metta l’Illinois in testa in termini di protezione delle zone umide.

Nota dell’editore: le versioni precedenti di questa storia affermavano erroneamente il collegamento di Richard Lazarus al caso Sackett v. EPA. Ha rappresentato gruppi ambientalisti davanti alla Corte Suprema in altri casi.

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