Non c’era un nome per la cosa che Tom Bates ha catturato in video al culmine della famigerata stagione degli incendi boschivi australiani del 2002-2003. Prima di quel pomeriggio afoso, non esisteva la piro-tornadogenesi, perché non era noto che un tale fenomeno, un tornado generato da un incendio, si verificasse sul pianeta Terra. Gli incendi in entrambi gli emisferi spesso provocano piccoli colpi di scena noti come vortici di fuoco, ma per quanto siano impressionanti da vedere e pericolosi quanto essere vicini, sono eventi relativamente piccoli e di breve durata, più simili a diavoli di polvere che a veri e propri cicloni. . Ciò che Bates ha visto e filmato da un campo da rugby suburbano appena fuori Canberra, nel sud-est dell’Australia, è stato diverso. Si è verificato durante una settimana storica di incendi causati da fulmini che hanno ucciso 4 persone, ferito più di 400 e distrutto 500 case a ovest della capitale australiana.

Il 18 gennaio, Bates e i suoi vicini nel quartiere di Kambah, a circa cinque miglia a sud-ovest del centro, erano in massima allerta perché gli incendi locali erano avanzati a meno di un miglio e mezzo dal loro quartiere. Guardando verso nord quel pomeriggio, verso le fiamme, Bates ha osservato una grande nube a imbuto sopra il Monte Arawang, una delle numerose cime basse e coperte di alberi della zona, attraversate da sentieri e circondate da case suburbane.

I tornado non sono insoliti nella regione, ma questo sembrava sollevarsi dal fuoco stesso, come un Balrog atmosferico. Erano le 4 del pomeriggio, la temperatura ambiente era di quasi 100 gradi Fahrenheit e l’aria era così oscura per il fumo che sembrava notte. L’anno 2003 è stato prima che gli smartphone si diffondessero, ma Bates ha avuto la presenza di spirito per prendere la sua videocamera e registrare quello che sarebbe diventato un nuovo tipo di incendio. Non ho mai visto niente del genere in vita mia, sentiamo dire da Bates mentre l’imbuto prende forma sopra la montagna in fiamme. Si sforza di descrivere ciò che sta vedendo, non perché gli manchino le parole, ma perché nessun terrestre ha mai assistito a ciò a cui sta assistendo ora: Santo merda Santo sgombro. È una grande palla di fuoco. Dev’essere uno squarcio di case di poveri bastardi lassù. Quindi, proprio davanti ai nostri occhi, il Monte Arawang sembra esplodere. Il lampo accecante, combinato con la nuvola a imbuto che vi vortica sopra, dà l’impressione di un’esplosione nucleare. Santo Accidenti, Bates sussulta. Questa è una cattiva notizia. È come un grande tornado di palle di fuoco.

Ora è chiaro che questa cosa mostruosa, che Bates ha appena nominato, è diretta direttamente verso di lui. Gli australiani sembrano avere un dono per l’eufemismo e, mentre il vento inizia a sibilare e ruggire attraverso il microfono della fotocamera, sentiamo Bates dire: “Questo è piuttosto spaventoso”. Un attimo dopo, i tetti di lamiera e altri detriti delle case che circondano il Monte Arawang cominciano a cadere a terra tutt’intorno a lui. Bastoncini e ghiaia ora volano in raffiche orizzontali. Vengo bersagliato di roba. Mi brucia a morte, dice, poco prima che il video finisca. È proprio come essere sabbiato.

Successivamente è stato stimato che, durante l’unica esplosione accecante che ha causato la breve scomparsa del Monte Arawang, un’area di circa 300 acri si è incendiata in meno di un decimo di secondo. Bates era riuscito a documentare il caso più drammatico di flashover esterno mai osservato. Il tornado di fuoco di Canberra del 2003 è stato classificato come EF3 sulla scala Fujita potenziata, con venti orizzontali di 160 miglia all’ora, più o meno equivalenti a un uragano di categoria 5. Come primo esempio documentato del suo genere, è stata una pietra miliare, un altro precursore del fuoco del 21° secolo. Ma il Chisholm Fire, due anni prima in Alberta, in Canada, ne aveva offerto un’anteprima. Anche durante quell’incendio è stata osservata una nuvola a imbuto e il conseguente danno alla foresta ha mostrato prove di azione ciclonica.

Ci sono voluti anni di analisi agli esperti antincendio australiani per comprendere appieno ciò a cui Bates e i suoi vicini hanno assistito in quel terribile giorno di gennaio. Il termine piro-tornadogenesi non è entrato in letteratura fino a quasi un decennio dopo l’evento. Un tornado di fuoco, gli scienziati del fuoco arriverebbero a capire, è la progenie delinquente di un temporale pirocumulonembo. Mentre puoi avere un temporale pirocumulonembo senza un tornado di fuoco, non puoi avere un tornado di fuoco senza un pirocumulonembo. In questo senso, un tornado di fuoco è l’espressione terrestre più drammatica degli incendi. (Ci sono altre cose straordinarie che gli incendi possono fare ora, ma si verificano nell’atmosfera superiore.) Sia i tornado di fuoco che i temporali pirocumulonembi sono generati da incendi ad alta intensità che bruciano in terreni collinari in giorni eccezionalmente caldi che sono stati ulteriormente stimolati dall’arrivo sistemi ad alta pressione e, alcuni credono, da massicce infusioni di vapore surriscaldato da foreste in rapido incendio. Questi eventi hanno la capacità di amplificare ulteriormente un fuoco già feroce in modi scioccanti da cui gli esseri umani non hanno il potere di difendersi.

Una volta che questa nuova atmosfera, più calda e arricchita di anidride carbonica, si è dimostrata in grado di evocare un tornado di fuoco, la domanda nel 2003 è stata: potrebbe succedere di nuovo? L’Australia è vasta, soggetta a siccità e, in alcuni punti, densamente boscosa, una combinazione che ha generato i più grandi incendi boschivi e le stagioni degli incendi più lunghe e distruttive al mondo. È giusto dire che l’Australia raramente ha una buona stagione degli incendi, ma alcuni sono peggiori di altri; la devastante stagione degli incendi del 1973-1974 ha oscurato un’area delle dimensioni di Francia e Spagna messe insieme (quasi mezzo milione di miglia quadrate). I Black Saturday Fires del 2009 sono stati tra i peggiori di sempre. Febbraio fu così caldo e secco quell’anno anche per l’Australia meridionale che i vigili del fuoco nello stato di Victoria dichiararono le previsioni del tempo territorio inesplorato. Non ci sono registrazioni meteorologiche, ha detto un funzionario della televisione ABC, che mostrino il tipo di condizioni di incendio [predicted] Domani. La temperatura ambiente a Melbourne quel giorno, 7 febbraio, era di 116 gradi Fahrenheit, un record che ha battuto di 4 gradi il massimo precedente (stabilito nel 2003). Il caldo torrido era accompagnato da venti di burrasca; i residenti hanno paragonato l’esperienza di uscire allo stare davanti a un gigantesco asciugacapelli.

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I Black Saturday Fires, concentrati nella regione collinare a nord-est di Melbourne, hanno distrutto più di 2.000 case e cancellato diverse piccole città. Centosettantatre persone sono state uccise. Questi incendi, provocati in vari modi da linee elettriche difettose, fulmini e piromani, erano, a partire da quell’anno, gli incendi boschivi più letali e distruttivi nella drammatica storia degli incendi in Australia. Sebbene nessuno di loro abbia generato un tornado in piena regola, un pilota dei vigili del fuoco ha stimato l’altezza del fuoco in testa a un centinaio di metri e alcune vittime sono morte nelle loro auto, sorpassate dalle fiamme anche mentre fuggivano a velocità autostradale. Ma c’era un’altra energia mortale rilasciata da quei fuochi che si muovevano ancora più velocemente alla velocità della luce. Le condizioni di incendio del Black Saturday erano così ultraterrene che animali e persone venivano uccisi solo dal calore radiante, da centinaia di metri di distanza, come se fossero stati abbattuti da un raggio mortale.

Successivamente, fu ordinato a una commissione reale di indagare sul disastro. Una delle raccomandazioni formulate era per una nuova categoria di pericolo di incendio, perché Extreme è stata ritenuta insufficiente per esprimere ciò che era accaduto durante il Black Saturday. La nuova, più terribile classificazione è Catastrofica, o Codice Rosso. In un documento intitolato Cosa dovresti fare, il servizio antincendio rurale per lo stato del New South Wales ha condiviso un elenco di direttive. La direttiva per l’incendio catastrofico non potrebbe essere più netta: per la tua sopravvivenza, partire presto è l’unica opzione.

E nel 2013, il Bureau of Meteorology australiano ha dovuto aggiungere due nuovi colori (rosa e viola) per adattarsi a nuove temperature estreme precedentemente limitate a circa 122 gradi Fahrenheit.

Questo non è il pianeta Terra come l’abbiamo trovato. Questo è un nuovo pianeta di fuoco che abbiamo creato, con un’atmosfera più favorevole alla combustione che in qualsiasi momento negli ultimi 3 milioni di anni. Le attività umane, principalmente la combustione di combustibili fossili come carbone, petrolio e gas, hanno pompato così tanta CO2 nell’atmosfera che il pianeta si è riscaldato di oltre 1 grado Celsius dalla fine del 1800. Il confronto più vicino che abbiamo con gli attuali livelli di CO2 è il periodo caldo medio del Pliocene. Con i mari e i continenti vicini alla loro configurazione attuale, il medio Pliocene offre un utile analogo per il nostro prossimo futuro. A quel tempo, i nostri antenati erano ancora in Africa. Lucia (Australopithecus afarensis) stava gettando le basi per noi nell’odierna Etiopia, camminando eretti e sperimentando gli strumenti di pietra più rozzi. Il mondo pliocenico era certamente abitabile, ma in modo radicalmente diverso non tanto per chi lo abitava, quanto per la quantità di CO2 atmosferica. Ai tempi di Lucy, i livelli di CO2 erano di circa 400 parti per milione, commisurati ai nostri in questo momento, ma le temperature medie erano di 2-3 gradi Celsius più calde, l’attuale previsione per la fine del secolo. Con molto meno ghiaccio per tutto l’anno, il livello globale del mare era di circa 80 metri più alto di oggi. Attualmente, quasi la metà della popolazione umana vive nelle zone costiere.

Nel 2009, anno dei Black Saturday Fires, la Keeling Curvea misura le concentrazioni atmosferiche di CO2ha raggiunto 390 parti per milione, un aumento del 40% della CO2 atmosferica rispetto ai livelli preindustriali.

La curva di Keeling

Questo grafico mostra le concentrazioni atmosferiche di CO2 misurate al Mauna Loa delle Hawaii dal 1958. Questa prova essenziale, nota come curva di Keeling, aiuta a dimostrare che le attività umane che hanno aumentato i gas serra nell’atmosfera hanno portato al riscaldamento globale.

Delorme / Dati di Pieter Tans di NOAA / ESRL e Ralph Keeling di Scripps Institution of Oceanography / CC By-SA 4.0

A quel punto, i record di temperatura in tutto il mondo venivano battuti su base annuale mentre le stagioni degli incendi si allungavano insieme agli elenchi dei danni causati e delle vittime causate. Il 2017 sembrava essere un punto di svolta. Quell’anno, la CO2 atmosferica ha raggiunto le 405 parti per milione, un aumento del 45% rispetto ai livelli preindustriali. Non era ancora aprile che più di 2.000 miglia quadrate di prateria erano bruciate attraverso le Grandi Pianure, dal Kansas al Texas, uccidendo migliaia di capi di bestiame e almeno sette persone. Quell’estate, gli incendi si sono diffusi in diversi paesi europei e la Groenlandia ha subito il suo primo incendio significativo. Più di 100 persone sono state uccise solo in Spagna e Portogallo quando i primi pirocumuli mai osservati lì hanno sovralimentato gli incendi stagionali in tempeste di fuoco. Nello stesso anno, la Nuova Zelanda ha subito incendi insolitamente intensi mentre il Cile e la Columbia Britannica, due enormi territori costieri negli emisferi opposti, hanno subito le peggiori stagioni di incendi nelle rispettive storie. Anche la California ha avuto uno dei peggiori incendi di sempre, compreso quello che è stato, allora, l’incendio più distruttivo nella storia dello stato: il Tubbs Fire a Santa Rosa, un incendio catastrofico che ha distrutto 9.000 strutture, ucciso 44 persone e generato venti abbastanza forti da capovolgere automobili.

E gli incendi hanno continuato a devastare lo stato. Nel 2018, l’emisfero settentrionale ha vissuto il suo primo tornado di fuoco a Redding, in California. Il tornado di fuoco di Carr, una tempesta di fuoco EF3 con venti a 165 miglia all’ora e temperature massime di 2.700 gradi Fahrenheit, ha ucciso cinque persone, ha lanciato un Ford F-150 in aria e ha strappato torri di trasmissione alte cento piedi dai loro ormeggi in cemento. I membri veterani di Cal Fire non avevano mai visto niente del genere.

Tratto daFire Weather: una storia vera da un mondo più caldodi John Vaillant Pubblicato il 6 giugno 2023 da Alfred A. Knopf, un’impronta di The Knopf Doubleday Publishing Group, una divisione di Penguin Random House LLC. Copyright 2023 di John Vaillant.

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